Iemand die ‘iets in de sport’ wil gaan doen, denkt best eerst na wat hij precies wil gaan doen.

Je droomt van een job in de sport. Maar het is niet eenvoudig om die job te vinden. In een reeks van interviews praat SPORT.Blog daarom met mensen die werken in de sport. Samen met Sportcareers vragen we naar hun #SportStory. Beginnen doen we met Kristof De Smet, CEO van Energy Lab. ‘Het liefste wat ik doe in mijn job? Missionaris zijn en de boodschap uitdragen dat mensen moeten investeren in hun gezondheid.’

Tijdens ons gesprek corrigeert Kristof (36) op een bepaald moment als we het over ‘de sportsector’ hebben. ‘Onze focus bij Energy Lab is niet louter sport, het maakt wel een belangrijk deel uit van wat we doen natuurlijk, maar eigenlijk spreken we over preventieve gezondheidszorg. Wij zetten mensen letterlijk en figuurlijk in beweging.’

Energy Lab biedt testing en coaching aan in hun labo’s, via online platform en apps. En met corporate wellbeing helpen ze bedrijven gezondheidsplannen te creëren en uit te voeren.

Energy Lab is een dochteronderneming van Golazo, het sportimperium van Bob Verbeeck. Een naam als een klok in de sportwereld die ze sinds kort ook kennen tot in Mexico dankzij Victor Campenaerts.

De snoepwinkel Golazo

Hoewel Energy Lab al meer dan 10 jaar bestaat, spreekt Kristof toch van een start-up cultuur binnen zijn bedrijf. ‘Het is een uitdaging want wat we doen en de sector waarbinnen we spelen, is relatief nieuw. We kunnen ons weinig spiegelen aan anderen. En dat geldt eigenlijk ook voor mijn job.’

Hij voetbalde tot z’n twintigste waarna hij zich aan triatlon waagde. Sport stuurde dan ook zijn studiekeuze. ‘Op mijn 18e had ik eigenlijk al de job die ik vandaag doe voor ogen. Ik deed licentiaat Lichamelijke Opvoeding aan de Universiteit van Gent en verdiepte mij in biomechanica. Tijdens mijn doctoraatsopleiding kwam ik voor het eerst écht in contact met topsport en Golazo. We begeleidden Tia Hellebaut in haar voorbereidingen naar de Olympische Spelen in Peking en analyseerden alle biomechanische aspecten van haar sprong zoals bijvoorbeeld haar aanloop.’

Het verhaal van Tia is gekend. Ze schreef geschiedenis en won goud. Maar ook Kristof zelf schoot uit de startblokken. ‘Golazo binnenwandelen, was als binnenwandelen in een snoepwinkel. Ik was 26 jaar en kwam elke avond thuis met verhalen over welke topsporter ik die dag ontmoette. Tot vervelens toe voor mijn vrouw (lacht). Toen ik in de krant las dat Golazo een gezondheidscentrum wilde openen in Averbode, twijfelde ik geen seconde om te solliciteren. Werken voor Golazo was altijd al een droom en nu kreeg ik de kans om hetgeen ik in een universitaire omgeving deed, in een commerciële omgeving te mogen doen.’

‘Iets in de sport’

Wat volgde, was een spontane sollicitatiebrief naar Bob Verbeeck, Paul Van Den Bosch en Bert Ackaert. Drie personen die aan de wieg stonden van Energy Lab. Uiteindelijk mocht Kristof op een dinsdag op gesprek bij die eerste en hadden ze meteen een klik. Op zaterdag stond hij al de pers te woord om een project voor te stellen waarbij ze met 20 astmapatiënten en Kris Peeters de berg Aconcagua in Argentinië gingen beklimmen. Meteen voor de leeuwen dus.

Hij wou die job zo graag, zegt hij. ‘Ik verdiende minder dan op de universiteit, woonde in Gent en moest elke dag op en af naar Paal. Dat betekende anderhalf uur heen en anderhalf uur terug met de auto. Maar ik vond het fantastisch. Bikefitting, sprongkrachtanalyse, mensen coachen en begeleiden,... Enorm boeiend allemaal.’

 Sport is heel breed en de diverse takken verschillen fundamenteel van elkaar. In een studiekeuze moet je hier al rekening mee houden.

Kristof slaagde dus in zijn opzet: een job vinden in de sport. Regelmatig hoort hij van anderen dat ze ook graag ‘iets in de sport’ willen doen. Hij zucht als dit te sprake komt. ‘Om te beginnen is ‘iets in de sport’ een containerbegrip. Je moet voor jezelf definiëren wat je precies wil doen. Word je de beste coach en in welke sport? Wil je het sportbeleid op de politieke agenda plaatsen? Werken bij een sportfederatie? Of sportevenementen organiseren? Sport gaat heel breed en de diverse takken verschillen fundamenteel van elkaar. In een studiekeuze moet je hier al rekening mee houden. Coaching, marketing, sportrecht,... ze zijn totaal verschillend en vereisen andere vaardigheden.’

Van bikefitter tot CEO

Flashforward naar vandaag. Kristof mag een jubileum vieren want hij werkt 10 jaar bij Energy Lab en groeide er door tot CEO. Heeft hij een carrièreplan? ‘Mijn persoonlijk carrièreplan loopt eigenlijk samen met mijn businessplan. Gezien de vele nieuwe initiatieven en acquisities binnen Golazo is het moeilijk om voor mezelf een concrete planning te hebben. Vooral onze internationalisering vind ik verrijkend.’

Hij doorliep alle stadia van het bedrijf. Van bikefitter tot CEO. Een groot voordeel vindt hij zelf. ‘Toen ik in het labo werkte, leerde ik dat je nog de beste theoretische lactaatcurve mag tekenen of de meest correcte inspanningswaarden mag meten, als de sporter voor jou je niet gelooft, ben je verloren. Fighting for the heart and soul of your athletes. Twee jaar lang elke dag die mensen begeleiden, brachten me competenties bij die ik vandaag nog nodig heb. Als ik nu voor een CEO zit om die te overtuigen dan moet ik kunnen aanvoelen waar die naartoe wil. Op zo’n moment val ik terug op mijn ervaring van vroeger. Een sporter of CEO meekrijgen in je verhaal, het is in se hetzelfde.’’

Missionarissenwerk, het woord valt enkele keren tijdens ons gesprek. Kristof leeft er voor om mensen te overtuigen dat ze moeten investeren in hun gezondheid. Hen meekrijgen in die vibe, da’s wat hij het liefste doet in zijn job vandaag. Het legt wel ook een andere uitdaging in z’n job bloot. Energy Lab groeit namelijk als kool. Op een jaar tijd verdubbelde zijn team in aantal. Een werkpunt daarbij is iedereen op de rollercoaster te houden. Het is een moeilijk evenwicht wanneer je voortgestuwd wordt door passie en ambitie geeft hij toe.

 Zouden ze een figuurlijke vinger afstaan om bij ons te komen werken?

Door die groei veranderde ook zijn takenpakket. Vandaag legt hij zich meer toe op de strategische visie & business development en minder op de dagelijkse operationele leiding. Vooral het digitale luik vormgeven is een uitdaging want dat vergt significante investeringen binnen een bedrijf. En ondertussen moet hij ook zijn team verder uitbouwen en begeleiden.

Passion-driven omgeving

Hire for attitude, coach for skills. Het is een quote die hij aanhaalt als ik hem vraag naar hoe hij een sollicitatiegesprek benadert. Wie ooit van plan is om te solliciteren bij Energy Lab knoopt het volgende dus best goed in zijn of haar oren. ‘Ik let op uitstraling, motivatie en passie. Is de goesting er? Zouden ze een figuurlijke vinger afstaan om bij ons te komen werken? Al wie toont dat hij of zij de intrinsieke drive heeft om voor onze missie te vechten, kan bij ons terecht. Onze sector is dan ook bij uitstek een passion-driven omgeving.’

Over werken in de sport doen wel enkele clichés de ronde: het is een mannenwereld, er zijn veel ego’s, het is heel prestatiegericht, je wordt er minder betaald,... Ik smijt ze voor de voeten van Kristof. Die ze heel snel tackelt en kan weerleggen. Wat hij wél bevestigt, is dat wie bij Energy Lab werkt, zelf actief moet bewegen. Ongeacht het niveau of de ambitie.

Wat ons naadloos bij de volgende vraag brengt. Hoe zet hij die visie zelf om in daden? Het lijkt ons met zijn job en vier kinderen in huis niet evident om tijd te vinden om te sporten. ‘Sport is uiteraard superbelangrijk voor mij. Maar vandaag is dat met een andere mindset dan vroeger. Toen deed ik mijn wielertenue bij wijze van spreken niet aan als ik geen kans had om mijn besttijd te verbeteren. Vandaag mik ik op kortere maar toch nog competitieve uitdagingen. Ik ben realistischer geworden omdat ik er mij bewust van ben dat 30’ per dag bewegen een wereld van verschil maakt. Lukt mij dat niet dan word ik ambetant.’

Work-life integration

De vraag of iemand in de sportsector méér werkt dan in een andere sector vindt hij moeilijk te beantwoorden. ‘ Het is soms zoeken voor sommigen om de work-life balance te bewaken. Kijken naar Victor Campenaerts die het werelduurrecord breekt, is dat werken? Work-life balance vervelt voor mij tot work-life integration. Ik ben er mij wel bewust van dat dit soms een valkuil kan zijn. Ik moet er vaker op toezien dat mijn werknemers tijdig rust nemen, zoals atleten ook moeten doen, dan ik ze moet aanvuren. Paul Van Den Bosch zei ooit: Als ik een atleet moet motiveren om te trainen, dan stopt het. Hij trainde dan ook meestal topatleten maar de redenering kan je ook wel doortrekken voor ons. Wie werkt in de sport doet dat met een passie.’

En dan neemt de missionaris in Kristof even de bovenhand. Dat ze mensen hun leven veranderen, zegt hij. Gezonder worden, heeft namelijk impact op alle aspecten van een leven. Je wordt er een betere mama of papa door. Het verbaast hem, gaat hij verder, dat sport en gezondheid vaak ondergewaardeerd worden in de maatschappij. De discrepantie is groot. Smartphones van honderden euro’s zijn de norm maar de deelnameprijs van een sportevent is een discussie. ‘Vaak maak ik de volgende vergelijking als ik bij een bedrijf ben. Wat wij hen vragen is een investering in de gezondheid hun werknemers, wat neerkomt op 1 extra tankbeurt per werknemer. Tankbeurten zijn recurrente kosten voor een bedrijf maar toch primeren financiële overwegingen vaak. Zonde als je weet dat in België 400.000 werknemers ziek thuis zitten.’

De sport - en gezondheidssector zijn, zoals vele sectoren, in volle evolutie. Kennis blijven opbouwen is daarom noodzakelijk. Een vaste strategie heeft Kristof hier niet voor. Gewoon door veel met mensen te praten, kom je al een heel eind. En openstaan voor ideeën. Een blinde mail naar het algemene e-mailadres van Energy Lab met de vraag om eens langs te mogen komen om een product, dienst, technologie,... voor te stellen zal vaak leiden tot een gesprek met Kristof.

Regelmatig leest hij ook boeken, voornamelijk over management. Om bij te leren maar ook om bevestiging te vinden. Want de vraag die hem nog het meest bezighoudt is hoe hij zijn bedrijf het best voorbereidt op alle uitdagingen in de toekomst. De juist keuzes maken, is daarin cruciaal zegt hij.

Keuzes moet je altijd en overal maken. Of je nu 18 jaar bent en een studierichting moet kiezen of 36 jaar bent en de visie van je bedrijf moet bepalen. Maar als het over je gezondheid gaat dan is de keuze snel gemaakt, sluit Kristof ons gesprek af.

Volgende keer: Gilles Decoene (26) is Trainee Global Sales bij adidas in Duitsland.

Pieterjan Blondeel

De boekenkast van Kristof:

  1. De groeiparadox - Matty Paquay & Bart Lodewyckx
  2. Hug Your Customers - Jack Mitchell
  3. The Gold Mine Effect - Rasmus Ankersen

ID-kit:

  • Leeftijd: 36 jaar
  • Studies: Master in de Lichamelijk Opvoeding & Bewegingswetenschappen
  • Job: CEO bij Energy Lab
  • Quote: ‘I ‘ve learned that people will forget what you said, people will forget what you did, but people will never forget how you made them feel’ - Maya Angelou (1928-2014)
  • Link naar LinkedIn profiel


Plaats een reactie

Reageer op dit artikel

Wordt niet weergegeven op de website.