"Ik sta graag dicht bij de klant"

Je droomt van een job in de sport. Maar het is niet eenvoudig om die job te vinden. In een reeks van interviews praat SPORT.Blog daarom met mensen die werken in de sport. Samen met Sportcareers vragen we naar hun #SportStory. Gilles Decoene is Trainee Global Sales bij adidas. ‘Ik werk een beetje in het hier en nu, probeer zoveel mogelijk te leren en mensen te ontmoeten.

8.121 kilometer. Dat is in vogelvlucht de afstand tussen Gilles (26) en mezelf tijdens ons gesprek. Ik zit in het idyllische West-Vlaanderen aan mijn keukentafel om 21u ‘s avonds, Gilles zit in het paradijselijke Portland op het kantoor van adidas om 12u ‘s middags.

Gilles is een van de personen die ik heel graag wilde interviewen voor deze reeks. Als je zegt sport, dan denk je namelijk snel aan grote corporate brands. Merken die het straatbeeld kleuren en je timeline op Instagram vullen. Bedrijven die tot de verbeelding spreken, bedrijven zoals adidas.

Ik vraag hem of hij er ook zo over denkt. ‘Ja, absoluut. Sport zit inherent in het DNA van adidas en van iedereen die hier werkt. “The brand with the three stripes” is bekend over de hele wereld. De geschiedenis van adidas gaat dan ook heel ver terug in de tijd, verder dan bijvoorbeeld de grote concurrent Nike. In die geschiedenis duiken, vind ik de max.’

Naar Portland

Ter voorbereiding van ons gesprek nam ik een kijkje op de website van adidas. Je leest er hun missie: “To be the best sports company in the world” en hun motto: “Through sport, we have the power to change lives”. Tot de verbeelding spreken? Check. De toon is meteen gezet voor ons gesprek.

Gilles zit momenteel als Functional Trainee Global Sales in een Talent Program bij adidas dat gedurende 18 maanden loopt en waarbij hij elke 3 maanden van job verandert. Het traject focust op experienced graduates die al een eerste werkervaring hebben. ‘Ik blijf binnen sales gedurende mijn stage en proef van verschillende jobs. Eerst zat ik binnen omnichannel solutions en werkte er samen met teams die verantwoordelijk zijn voor het uitrollen en opstarten van processen rond bijvoorbeeld click-and-collect. Ze werken hiervoor nauw samen met IT. Dat heeft op zich misschien weinig te maken met sales maar was wel leerrijk omdat je de achterliggend processen leert kennen, budget - en roadmapmeetings bijwoont. Zo’n teams werken vaak heel verspreid: de developpers zijn veelal tewerkgesteld in India maar het is uiteindelijk wel in de plaatselijke markt dat we de solutions moeten uitrollen. De uitdaging is om iedereen efficiënt te laten samenwerken. Vervolgens deed ik key account management voor JD Sports & Foot Locker en daarna kreeg ik de kans om naar de VS te trekken voor mijn 3e rotatie.’

Hij zit nu een tweetal weken in Portland waar adidas zijn hoofdkantoor voor Noord-Amerika heeft. Een state-of-the-art campus met recht voor de inkom, hoe kan het ook anders, 2 metershoge adidas schoenen. Maar Amerika, zegt Gilles, dat betekent ook een menukaart in restaurants waar hamburgers het goedkoopste gerecht zijn. Een kleine cultuurshock.

Op dit moment werkt hij op de afdeling business operations. Met behulp van RFID technologie (dat zijn tags op bijvoorbeeld schoenen waar je informatie op kan bewaren, nvdr) willen ze het voorraadbeheer in de winkels optimaliseren. ‘Adidas heeft in Amerika een 40-tal brand stores met de allernieuwste artikelen en daarnaast een 120-tal factory outlets waar de minder recente artikelen aan goedkopere prijzen aangeboden worden. Deze winkels worden nu uitgerust met technologie die de klant sneller en beter bedient als die een specifiek artikel wil.’

Terug naar Duitsland

Vanaf september trekt hij opnieuw naar Duitsland, zijn heimat sinds enkele jaren. Hij zal er aansluiten bij een team dat werkt rond digital partner commerce: een nieuwe unit die vorig jaar ontstond en als doel heeft de digital readiness van 10 global accounts te monitoren. Ze moeten de merkidentiteiten over de verschillende platformen bewaken binnen de richtlijnen van het overkoepelende merk adidas. Wat daarna zijn volgende halte wordt, weet hij nog niet.

De garantie die hij wél heeft: na 18 maanden en 6 functies loopt zijn stage af en heeft hij de garantie geplaatst te worden op een bepaald niveau binnen de organisatie. Waar weet hij dus nog niet, dat hangt af van van de beschikbare functies op dat moment. Idealiter vind je tijdens je stage je gading en start je zo aan je carrière bij adidas. 

‘In het begin was dat heftig. Ik kende geen woord Duits. Daar sta je dan tegenover klanten en collega’s.’

Hij is blij om nog eens in het Nederlands te kunnen praten, zegt Gilles. Na zijn studies ging hij aan de slag bij Decathlon in Gent als Afdelingsmanager en verhuisde in maart 2018 voor Decathlon naar Bamberg in Duitsland. ‘In het begin was dat heftig. Ik kende geen woord Duits. Daar sta je dan tegenover klanten en collega’s. Gelukkig vond ik na een tweetal maanden mijn weg. En hoewel ik er heel graag werkte, had ik toch de ambitie om iets anders te gaan doen.’

Derde keer, goeie keer

Het is dat ‘iets anders’ waar ik heel benieuwd naar ben. Hoe verliep zijn selectieprocedure bij adidas? ‘In januari 2018 stuurde ik eigenlijk al voor de derde keer mijn CV & motivatiebrief naar adidas. De eerste keer was jaren geleden toen ik een stageplek zocht in events en mijn kans waagde bij adidas. Ik werd toen geweigerd. Achteraf bekeken terecht want mijn motivatie was op dat moment niet de juiste. Later probeerde ik nogmaals maar opnieuw geraakte ik niet door de eerste selectieronde.’

Ondertussen werkte hij bij Decathlon in Duitsland maar hoopte hij op ‘derde keer, goede keer’. En met succes. Hij mocht door naar de tweede ronde en moest op vooraf ingesproken vragen antwoorden met een video van maximum 1 minuut. Opnieuw mocht hij door naar de volgende ronde. Nu moest hij een business case voorbereiden over hoe adidas nog duurzamer kan worden. Hij kreeg 5 dagen tijd en werkte ‘s nachts na zijn dagjob bij Decathlon aan zijn case. Vrienden en familie werden ingeschakeld om tot de best mogelijke pitch te komen, opnieuw met een video van 1 minuut.

Gilles was ondertussen 4 rondes ver en had nog geen écht gesprek gehad met iemand van adidas. Alles verliep via een online platform. En toen werd het stil aan de andere kant.

Tot plots 6 maanden later. ‘Ik kreeg een mailtje van adidas. Ze vroegen mij of ik nog steeds geïnteresseerd was om naar de Assessment Day te komen binnen enkele weken. Ze hadden nog geen antwoord ontvangen op hun mail. Achteraf bleek dat die mail per ongeluk tussen mijn ongewenste mails was terecht gekomen...’

Hij werd, samen met 20 anderen, uitgenodigd op de campus van adidas in Herzogenaurach. De naam van het gebouw? Adidas Laces. We hoeven er geen tekening bij te maken.

De 3 C’s van adidas

Het was ondertussen mei 2018, 5 maanden na de start van de selectieprocedure. Was dit een talentenjacht zoals The Voice dan waren dit de finales voor een live publiek én met een hele strenge jury. ‘Gedurende zo’n dag observeren ze je continu, elk woord telt. Alles draait rond de 3 C’s: creativity, collaboration & confidence. ‘t Is echt wel overweldigend. Tijdens verschillende opdrachten moet je jezelf bewijzen. Alle deelnemers vlogen in van over de hele wereld voor deze ene dag, sommigen kwamen uit Amerika en Azië, en een privé-chauffeur bracht je tot aan de campus. Ikzelf woonde op een halfuurtje dus dat viel wel mee qua verplaatsing.’

Ze begonnen ‘s ochtends  met een groepsopdracht en kregen één uur om in groepjes van 5 personen een pitch van 1 minuut voor te bereiden om zichzelf voor te stellen. Een HR-manager en enkele senior managers kijken ondertussen vanop afstand hoe je je gedroeg. Dan kwam de verrassing: de pitches moesten gepresenteerd worden op een podium in het midden van het gebouw. ‘In dat gebouw werken honderden werknemers en die konden bij wijze van spreken vanop hun bureau meekijken naar je pitch. Ik herinner mij dat ik tijdens mijn pitch sprak over Vlaamse kasseien omdat ik graag fiets. In het Engels noemt dat ‘“cobblestones”. De Amerikanen & Aziaten hadden waarschijnlijk geen flauw idee waar ik het over had. (lacht)’

‘Ik herinner mij dat ik tijdens mijn pitch sprak over Vlaamse kasseien omdat ik graag fiets. In het Engels noemt dat ‘“cobblestones”. De Amerikanen & Aziaten hadden waarschijnlijk geen flauw idee waar ik het over had. (lacht)’

Vervolgens moesten ze, opnieuw in groep, een case study voorbereiden met betrekking tot digitalisering in winkels. Daarna was het tijd voor de lunch waarbij elke deelnemer zij aan zij zat met een ervaren manager. ‘De hele dag zijn er heel veel mensen van adidas betrokken, sommigen zelfs met een hele hoge functie wat er op wijst dat adidas heel wat tijd en geld investeert in zo’n Assessment Day. Na de middag was er dan een jurygesprek waarin ze je gedurende drie kwartier vragen stelden: Waarom wil je bij adidas werken? Wat heb je al bereikt? Waarom heb je dit gedaan?’

20 mensen die droomden van een job bij adidas. Slechts 4 kregen een kans. Gilles was er een van en kreeg twee weken later telefoon. De ‘derde keer’ bleek de ‘goede keer’. Ook bij Decathlon reageerden ze gelukkig positief.

Nu hij bij adidas werkt, wil ik uiteraard weten hoe het hem bevalt. Is de sfeer er competitief? Prestatiegericht? ‘Helemaal niet, of toch niet dat ik al gemerkt hebt. Misschien dat dit wel speelt op hoger niveau maar je voelt aan alles dat ze de ideale werkomstandigheden willen aanbieden. Hier werken overwegend jonge mensen, gemiddeld 30 à 35 jaar, allemaal met een passie voor sport. Onze campus lijkt wel een vakantiepark met enorm veel faciliteiten. Hier is bijvoorbeeld een day care, een fitness, atletiekpiste, voetbalvelden, basket & tennispleintjes en je kan inschrijven op diverse groepslessen. We houden daarnaast ook online timesheets bij en krijgen de kans om overuren op te nemen. Zo nam ik in december 4 dagen vakantie op basis van mijn overuren. En ‘s morgens rijden we soms in een peloton naar het werk.’

Als junior is het vaak niet eenvoudig om je te positioneren. Je wil en moet heel veel kunnen op korte termijn. Maar waar focus je eerst op? Voor Gilles zijn dat eerder de soft skills, hard skills volgen later. Hij wil zich profileren als iemand die oplossingsgericht denkt, een positieve en open attitude heeft en durft vragen te stellen. Specifieke programma’s en allerhande tools wil hij uiteraard ook leren kennen maar ervaringen zijn momenteel zoveel meer waard. ‘Wat mij bijvoorbeeld ook opviel is dat een bachelor van 3 jaar in Duitsland soms tot 6 jaar kan duren omdat je als student elk jaar een stage doet van 6 à 7 maanden. In België duurt een master 5 jaar zonder dat je veel werkervaring opbouwt. Nochtans zijn die ervaringen cruciaal.’

Illustratief is dat hij in Portland samenwerkt met een team dat werkt aan de business zijde van IT maar maar eigenlijk vooraf geen affiniteit had met IT. Er zijn er die begonnen bij Wallmart in de winkel, doorgroeiden tot winkeldirecteur en zich ondertussen bijschoolden in de IT. Dat zorgt ervoor dat ze vanuit die achtergrond en ervaring begrijpen hoe een klant denkt en wat er gebeurt in een winkel. Iets wat veel moeilijker zou zijn voor een pure IT’er.

Geen netwerker, wel teamplayer

Al van jongs af aan had Gilles de ambitie om te werken in de sport. Via diverse stages en vakantiejobs zoals bij Vacansoleil als sportmonitor in Zuid-Frankrijk, Event Assistant bij Lotto Soudal Cycling Team en Teambuilder & Surf Monitor bij The Outsider Coast bouwde hij ervaring & kennis op.

Zijn interesse in sport uitte zich ook in zijn studiekeuze. ‘Iemand die TEW studeert, krijgt uiteraard een bredere economische achtergrond mee maar ik vond het interessanter om al tijdens mijn studies de sportsector te verkennen. Aan de VUB volgde ik een bachelor Lichamelijke Opvoeding en daarna een master Sportmanagement. De combinatie van sport en wetenschappen sprak mij enorm aan. Ik wou vooral heel veel doen. Bezig zijn. En daarnaast vormde mijn periode aan de VUB mij ook als persoon. Als ietwat gereserveerde kerel kwam ik terecht in een uitbundige omgeving met sterke karakters. Je leert snel je extravert op te stellen en je plaats op te eisen. Uiteindelijk schreef ik mijn masterproef over de sport waar ik zelf actief in was: volleybal. Ik sprak met verschillende stakeholders in het volleybal over hun uitdagingen.’

Na vijf jaar VUB koos Gilles ervoor om in september 2016 naar Vlerick Business School te trekken. Zijn durf om te presenteren, het voortouw te nemen in groepswerken,... Het zijn allemaal zaken die van pas kwamen. Vlerick bracht hem ook meer bedrijfseconomische kennis bij, iets wat tijdens zijn opleiding aan de VUB minder aan bod kwam.

Je voelt dat hij leeft van een sterke groepsdynamiek. Een netwerker is hij echter niet, dat is een werkpunt beseft hij. Ook daar helpt adidas bij. ‘Als trainee krijg je een mentor toegewezen. Die begeleidt je tijdens het programma. Maandelijks probeer je elkaar eenmaal te spreken maar zijn belangrijkste taak is om zijn netwerk aan te spreken. De mijne is Senior Director Business Operations en zorgde er voor dat er budget beschikbaar kwam voor mijn huidige stageplaats in Portland.’

What’s next?

Op Vlerick leerde hij ook zijn huidige vriendin, Margaux, kennen. Een niet onbelangrijke factor in dit verhaal. In oktober 2017 begon zij namelijk bij… adidas. Margaux volgde er net hetzelfde trainee program als Gilles maar dan binnen marketing. Dit was dan ook een van de redenen dat Gilles voor Decathlon naar Duitsland verhuisde. Enkele weken geleden startte ze haar eerste ‘echte’ job bij adidas als Manager Consumer Strategy & Insights.

Ik vraag Gilles wat hij straks graag wil doen. ‘Dat is moeilijk te zeggen. Ik werk een beetje in het hier en nu, probeer zoveel mogelijk te leren en mensen te ontmoeten. Bij adidas werken, is de max en de mogelijkheden zijn enorm. Het is een fantastisch bedrijf. Laat mij de komende jaren maar eerst horizontaal verschillende rollen ontdekken, daarna kan ik verticaal groeien.

En als hij dan toch iets zou moet kiezen, probeer ik nog eens. ‘Bij voorkeur iets binnen retail in een markt. Ik sta graag dicht bij de consument. Je kan als het ware zelf klant spelen in een winkel en dit meenemen in je dagelijks werk. Op globaal niveau heb je impact op de markt en minder op de consument. Een uitvoerende job is daarom ideaal voor mij op dit moment.’

Ondertussen zijn we een uur verder. Gilles’ lunchbreak zit er op, bij mij is de avond definitief gevallen. Wanneer ik hem om af te sluiten vraag of hij nog terug naar België komt dan blijft hij het antwoord schuldig. Het hier en het nu, da’s het belangrijkste.

Volgende keer:
Serge Cornelus werkt als freelance communicatieprofessional voor onder meer SportsDC en BEAT Cycling Club en is docent aan de Arteveldehogeschool.

Auteur: Pieterjan Blondeel

ID-kit:

  • Leeftijd: 26 jaar
  • Studies:
    ○     Master in de Lichamelijk Opvoeding, Bewegingswetenschappen & Sportmanagement (VUB)
    ○     Master in General Management (Vlerick Business School)
  • Job: Trainee Global Sales bij adidas in Duitsland
  • Quote: ‘You miss 100% of the shots you don’t take’ - Wayne Gretzky
  • Link naar LinkedIn profiel


Plaats een reactie

Reageer op dit artikel

Wordt niet weergegeven op de website.